Returning to Canada: can you avoid quarantine?


Any person, or almost, presently entering Canada is currently under the obligation to self-isolate for 14 days. What does this obligation, which has triggered any number of articles, entail? Natacha Mignon, immigration attorney and partner in Immetis, separates fact and fiction.


A restrictive order

The Minimizing the Risk of Exposure to COVID-19 in Canada Order (Mandatory Isolation) no. 4 regulates the new obligations linked to quarantine during a pandemic (the Order). The most restrictive measure of the Order imposes a 14-day period of self-isolation for anyone entering Canada by air or land.

The objective being to stop the spread of the virus, the measure applies whatever the nationality or immigration status (worker, student, permanent resident) of the person. The arrival date in Canada counts as the first day, whatever the time of entry in Canada. Therefore, if you enter Canada on 14th September at 10:00 PM, your quarantine will end on 28th September at midnight.

In effect since 25th March 2020, the quarantine will remain so until 31st October 2020, unless it is further extended.


Is it possible to avoid quarantine?

A question therefore has been tormenting those arriving in Canada over the past 6 months, namely, how to avoid having to self-isolate. We can confirm in the first instance : there are exceptions, but they are limited and controlled. Since it is a question of public health, there is, in addition, a societal responsibility in respecting this quarantine measure.

Before talking about the exceptions, we must set the record straight. Arriving in Canada with a COVID-19 test, being an essential worker, coming from a country which doesn’t impose quarantine on Canadians, or having self-isolated for 14 days before arriving in Canada, does not, by itself, exempt one from the 14-day isolation period.

Provided for in article 6 of the Order, most exceptions cover very specific situations, such as airline crews, members of the Canadian forces, those fighting COVID-19, those in the fishing sector, or members of the medical corps to a certain extent.

In this specific list, article 6(e) leaves room for interpretation and a path to apply for an exemption from quarantine, as it refers to a person entering Canada to supply an essential service.


Does the notion of essential service qualify for an exemption?

The notion of essential service is flexible. The definition is different in different ministries: Public Health Agency of Canada; Immigration, Refugees and Citizenship Canada or Employment and Social Development Canada. For exemption from quarantine in the Order, we must turn to the notion defined by the Public Health Agency Canada which notably grants it to:

Technicians or specialists specified by a government, manufacturer, or company, who enter Canada as required for the purpose of maintaining, repairing, installing or inspecting equipment necessary to support critical infrastructure (Energy and Utilities, Information and Communication Technologies, Finance, Health, Food, Water, Transportation, Safety, Government and Manufacturing) and are required to provide their services within 14 days of their entry to Canada and have reasonable rationales for the immediacy of the work and the inability to plan for a 14 day quarantine.

Public Health Agency Canada

It is this latter exemption that is most used by private companies when applying or an exemption as it applies to different functions (technician or specialist) and to essential infrastructures in sectors as varied as  “Energy and Utilities, Information and Communication Technologies, Finance, Health, Food, Water, Transportation, Safety, Government and Manufacturing”.

The application for an exemption is usually made on arrival in Canada with an immigration agent. To satisfy the legitimacy of the application, it is recommended that a complete file be submitted to the agent demonstrating that all the exemption criteria have been fulfilled. We repeat : to work in an essential sector is a necessary condition, but not sufficient.

Documents to be submitted generally include : an invitation from the employer, a description of the on-site mandate, an outline of the epidemiological safety measures in place (eg the worker divides his time only between his home and the work place, and avoids all other outings for 14 days, etc), a list of the worker’s trips over the past 3 months, or even a negative COVID-19 test. Once exempted from quarantine, the person must of course abide by the pandemic prevention measures set out in the Order, namely social distancing and the wearing of a mask.

Please note that it is possible to limit the uncertainty of a quarantine exemption application submitted on arrival and to consult beforehand with the Public Health Agency Canada (PHAC) by email regarding a personal situation. The PHAC can provide an opinion, but will not issue a letter of exemption.


To cover all circumstances, please note that the quarantine, which cannot normally be “broken”, except for medical reasons, can also be the subject of a lifting of the measure, by notably proving that the person does not present a grave danger to public health.


Natacha Mignon, Immigration Attorney and partner at Immetis


The present article aims to supply general information regarding immigration, to popularize terms, and can in no way be considered as legal advice. This article discusses recent news, which is likely to evolve rapidly and jointly with the crisis. Last update: September 30, 2020. To obtain complete legal advice, please contact our professionals.


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Retour au Canada : peut-on échapper à la quarantaine ?


Toute personne, ou presque, entrant actuellement au Canada doit se soumettre à une obligation d’auto-isolement de 14 jours. Quels sont les contours de cette obligation, qui fait couler beaucoup d’encre ? Me Natacha Mignon, avocate en immigration et associée d’Immétis, démêle le vrai du faux.


Un décret contraignant pour les personnes entrant au Canada

Le décret 7 visant réduction du risque d’exposition à la COVID-19 au Canada régit les nouvelles obligations liées à la quarantaine en période de pandémie (le Décret). La mesure la plus contraignante du Décret impose une période d’auto-isolement de 14 jours à toute personne entrant au Canada, par voie aérienne ou terrestre.

Ayant pour objectif de stopper la propagation du virus, la mesure s’applique quelle que soit la citoyenneté ou le statut d’immigration (travailleur, étudiant, résident permanent) d’une personne. Le jour d’arrivée au Canada compte comme le premier jour, peu importe l’heure d’entrée au pays.  De fait, si vous entrez au Canada le 14 novembre à 22 heures, votre quarantaine prendra fin le 28 novembre à minuit.

En vigueur depuis le 25 mars 2020, la quarantaine demeurera en application jusqu’au 30 novembre 2020, sauf à être prolongée à nouveau.


Peut-on se soustraire à cette obligation ?

Une question taraude donc les arrivants au Canada depuis près de 6 mois, à savoir s’ils pourraient se soustraire à l’obligation d’auto-isolement. Affirmons-le de prime abord : des exceptions existent, mais elles sont limitées et encadrées. S’agissant d’une mesure de santé publique, il y a, de plus, une responsabilité sociétale à respecter cette obligation.

Avant d’en venir aux exceptions, quelques vérités à rétablir. Ainsi, arriver au Canada avec un test COVID-19 négatif, faire partie des professions essentielles, venir d’un pays n’imposant pas la quarantaine aux Canadiens ou avoir effectué une période d’auto-isolement avant l’entrée au Canada ne permettent pas – seuls – de ne pas s’auto-isoler durant 14 jours.

Prévues à l’article 6 du Décret, la plupart des exceptions réfèrent à des situations très spécifiques, telles que les membres d’équipage, les membres des Forces canadiennes, les personnes engagées dans la lutte contre la COVID-19, les personnes du secteur de la pêche, ou membres du corps médical dans une certaine mesure.

Dans cette liste spécifique, l’article 6 (e) laisse au contraire une certaine place à interprétation et une ouverture pour solliciter une exception à la quarantaine, puisqu’il réfère à la personne entrant au Canada pour y fournir un service essentiel.


La notion de service essentiel permet-elle d’obtenir une exemption ?

La notion de service essentiel est à géométrie variable. Elle reçoit une définition différente en fonction des ministères : Agence de la santé publique du Canada, Immigration, Réfugiés et Citoyenneté Canada ou Emploi et Développement social Canada. Pour l’exemption de quarantaine du Décret, il faut se tourner vers la notion précisée par l’Agence de la santé publique du Canada, qui l’accorde notamment aux :

Techniciens ou spécialistes, qui à la demande d’un fabricant ou d’une entreprise, entrent au Canada pour entretenir, réparer, installer ou inspecter l’équipement nécessaires au soutien des infrastructures essentielles (énergie et services publics, technologies de l’information et des communications, finances, santé, alimentation, eau, transport, sécurité, gouvernement et secteur manufacturier) et qui sont tenus de fournir leurs services dans les 14 jours suivants leur entrée au Canada et ont des motifs raisonnables justifiant l’immédiateté de leur travail et l’incapacité de se planifier une quarantaine de 14 jours.

Agence de la Santé Publique du Canada

C’est sur cette dernière exemption que la plupart des demandes d’exemption sont aujourd’hui formulées par les entreprises privées, puisqu’applicable à différentes fonctions (technicien ou spécialiste) et aux infrastructures essentielles de secteurs aussi variés que les « énergies et services publics, technologies de l’information et des communications, finances, santé, alimentation, eau, transport, sécurité, gouvernement et secteur manufacturier ».

La demande d’exemption s’effectue habituellement à l’arrivée au Canada, auprès d’un agent d’immigration. Pour convaincre du bien-fondé de la demande, il est recommandé de remettre à l’agent un dossier étoffé complet, attestant que les tous les critères d’exception sont remplis. Répétons-le : travailler dans un secteur essentiel est une condition nécessaire, mais pas suffisante.

Les documents à joindre comprennent en général : une lettre d’invitation de l’employeur, une description du mandat sur place, un plan des mesures de prévention du risque épidémiologiste (ex. le travailleur partagera son temps entre son domicile et son lieu de travail seulement, et évitera toute autre sortie pendant 14 jours, etc.), une liste de ses voyages au cours des 3 derniers mois, voire un test COVID-19 négatif. Une fois dispensée de quarantaine, la personne devra néanmoins bien se conformer aux mesures de prévention de la pandémie prévues au Décret, à savoir distanciation physique et port du masque.

À noter qu’il est possible de circonscrire l’incertitude d’une demande d’exemption de quarantaine présentée à l’arrivée et d’interroger, au préalable, l’Agence de la santé publique du Canada (ASPC) à leur adresse de courriel dédiée sur une situation personnelle. L’ASPC peut délivrer une opinion, mais n’émettra pas une lettre d’exemption.


Pour pallier tout type de circonstances, sachez que la quarantaine, qui ne peut normalement être « rompue » que pour raison médicale, peut également faire l’objet d’une levée de la mesure, en prouvant notamment ne pas présenter de danger grave pour la santé publique.


Par Me Mignon, Avocate en immigration et Associée chez Immétis


Le présent article contient de l’information générale en matière d’immigration, vise à en vulgariser les termes, et ne constitue en aucun cas un avis juridique. Il porte sur une actualité récente, susceptible d’évoluer rapidement et conjointement avec la crise. Sa dernière mise à jour date du 30 octobre 2020. Pour obtenir un avis juridique complet, contactez nos professionnels.

Immétis a mis en place pour ses clients une adresse courriel pour répondre aux questions en lien avec le sujet : assistance@immetis.com.


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